恐龙王朝—爬行动物的大辉煌时代

腕龙与人类形象的对比

两栖动物从来没有完全适应陆地上的生活。它们对水的依赖限制了栖息地的范围。直到爬行动物进化出来,第一种真正的陆生脊椎动物出现了。爬行动物——包括鳄鱼、龟类、蛇、蜥蜴和已经灭绝的恐龙——的成功可以归纳为两个原因。第一个是它们有可以保持体内水分的能力。第二个则是爬行动物的卵具有某种特质,使它们并不需要在水中产卵。
爬行动物的胚胎外有一层膜,可以为胚胎提供自己的水环境。卵黄为胚胎提供了食物,其外层的膜可以用于呼吸和废物的排出。蛋清或蛋白提供额外的缓冲,以及水分和蛋白质。所有这些都包裹在另外一层保护膜及外壳之中。
最初的爬行动物出现在大约3.4亿年前的石炭纪时期,那是只有20厘米长的小家伙,生活在植物茂密的沼泽中——这是两栖动物的完美栖息地。但随着气候越来越热,越来越干燥,两栖动物发现它们无法适应陆上的生活。爬行动物的统治开始了,并在恐龙的时代达到巅峰,其间持续了1.65亿年。相比之下,我们人类脱颖而出的时间简直短得可怜。
恐龙的祖先是槽齿类动物,类似现代的鳄鱼。它们强有力的尾巴可以帮助游泳,并借助强壮的后腿扑向猎物。当它们登上陆地后,强壮的后腿可以用于行走,而巨大的尾巴则用来保持平衡。
第一种真正的恐龙(这个词在希腊语中的意思是“可怕的蜥蜴”)出现在2.3亿年前的三叠纪时期。恐龙是最成功和最多样化的动物种群之一。它们当中既有食肉动物,又有食植动物;有的居住在沼泽,有的生活在平原;有的独居,也有的群居;最小的和一只鸡差不多大,而最大的可以达到30多米,相当于四层楼的高度,重量超过100吨。
有些爬行动物统治了海洋,比如鱼龙和蛇颈龙,而天空则是翼龙的领地。这是一种会飞的爬行动物,其翼展可以达到10米。此时,还有一些有羽毛的生物也开始在天空中翱翔。它们是现代鸟类的祖先,属于某种温血恐龙。所以,恐龙并非在6600万年前就完全灭绝了,一些恐龙仍然以鸟的形式活着。

温血动物和冷血动物

许多种类的恐龙类似现在的爬行动物、鱼类和两栖类动物,是变温动物(冷血动物)。这些动物需要借助外部力量来控制自己的体温,比如说,经过夜晚的休眠之后,它们必须在太阳下将身体晒暖才能重新活跃起来。这就意味着它们无法像恒温动物(温血动物)那样适应多变的气候条件,例如其他一些恐龙、鸟类和哺乳动物。恒温动物可以通过活动(比如颤抖)来使自己暖和起来,也可以通过出汗和喘息来散发热量。

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