恐龙王朝—生物大灭绝时代

中生代后期,我们从岩石中发现的爬行动物依然很繁盛,所向无敌。在遗物中,我们没有发现它们有敌人或者竞争者。然而,后面的记载中断了。我们并不清楚中断持续了多长时间,这里可能丢失了许多页,上面记录着曾发生的剧变。当我们再次见到陆生动植物的遗迹时,已经没有了种类繁多的爬行动物,许多种类没有留下后代。


爬行动物经历了大灭绝。翼手龙已经绝迹,蛇颈龙和鱼龙都死了,沧龙也不见踪影;蜥蜴剩下一小部分,荷属东印度群岛的巨蜥是最大的;许多种恐龙都灭绝了。只有鳄鱼、甲鱼、乌龟保留下来一些。在新生代中,爬行动物的霸主地位已经被与其没有紧密关系的动物所取代,剩余的动物都不是具有统治地位的爬行动物的后代,新生物控制了这个世界。

爬行动物的突然灭绝是人类出现之前地球历史中的剧变,这可能与温暖时代的结束、酷寒时代的开始有着紧密的联系。在新的时代中,冬季漫长而寒冷,夏季短暂而酷热。中生代的生物适宜生活在温暖的环境中,无法抵抗严寒。新生物恰好相反,首先需要具有抵抗气温巨变的能力。

爬行动物不仅没有毛皮,还没有羽毛,无法调节体温,而且它的心脏结构在严寒中无法维持高温。

我们还不清楚中生代的爬行动物灭绝的具体原因,可能是由于有着深远影响的变动,因为这时候海中的生物也发生了巨大的变动。陆地爬行动物和海里菊石类动物是一起繁盛、一起衰亡的,如菊石类中有螺壳的乌贼聚集在海中,某些乌贼的巨大螺壳的直径超过了两英尺。中生代的岩石记载中,菊石类非常丰富,种类繁多,大约有好几百种;中生代末期,种类更多了,甚至出现了巨型生物。等到记载重新开始时,菊石类已经灭绝了,一个种类都没有留下。关于爬行动物,人们可以辩解说它们在与哺乳动物的竞争中失败了,无法适应新的环境,所以才会灭绝;然而,这种说法无法用于菊石类,因为直到今日依然没有生物能够取代它们的地位,但它们突然就消失了。某些未知条件让菊石类能够生活在中生代的海里,后来发生了一些变化,逐渐地颠覆了它们的生存环境,所以都灭绝了。整个菊石类都不见了,只有很相近的珍珠鹦鹉螺一目生存下来了,一直繁殖到今天。需要注意的是,它生活在印度洋和大西洋的温水中。

许多人认为,哺乳动物和爬行动物的竞争淘汰了适应能力差的爬行动物,但始终没有证据能够证明这种竞争。根据已知的岩石记载推测,比较可信的观点是,爬行动物由于某种未知原因灭绝了,然后经历了一个艰苦的时期,当环境变得温暖时,哺乳动物逐渐发展起来,最后遍布整个世界。

现在,关于地球环境的变化原因一无所知。

近几年,地质学家才发现一个事实:地球的磁场有时会彻底颠倒,从而导致罗盘的指针指向完全相反的方向。

地球内部熔铁的漩涡作用形成了磁。例如,磁场围绕着沿着地球转轴摆放的粗大磁棒转动,但这根磁棒一直在摆动。北磁极不是指向正北方向,而是有一点偏差,而且磁力有着巨大波动。当这种摆动强大到能够打破某种平衡时,磁场就会消失,然后出现在另外一个方向上。这种情况的出现时间不确定,间隔时间漫长且没有规律。磁场向着一个方向摆动的时间可能在一万年到一千万年之间,然后逆转过来继续摆动下去。

不同年代中的玄武岩及其他岩石中的磁粒方向能够确定磁场的摆动时间和逆转时间。最近一次的逆转出现在11万年前,而下一次的逆转时间还不能确定,可能不久之后就会来临,可能在遥遥无期的未来。

许多生物学家都相信,磁场逆转有利于生物的进化。我们知道,宇宙射线会引发突变,而从宇宙辐射到地球上的一部分射线会被磁场阻挡。在逆转时,磁场会消失一下,这个“一下”在地质时间上是几千年。辐射的强度增大了,可能会加快生物的进化速度。新细菌或者病毒会形成,从而导致了动物种群的灭绝。不过,现在没有可靠的证据表明,生物的进化程度与磁场逆转相互对应。

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