冰河时代

随着地球冬季逐渐变长,而且变得更加寒冷、更加严酷;相对而言,夏季变短了。同时,冬季积雪在春天的融化时间变得晚了,北方山脉中的冰川在冬天增加了一英寸,第二年融化了半英寸,然后又增加了几英寸。

在地球40多亿年的历史中,曾出现过多次显著降温变冷,形成冰期。特别是在前寒武纪晚期、石炭纪至二叠纪和新生代的冰期都是持续时间很长的地质事件,通常称为大冰期。大冰期的时间尺度至少数百万年。大冰期内又有多次大幅度的气候冷暖交替和冰盖规模的扩展或退缩时期,这种扩展和退缩时期即为冰期和间冰期。

关于地球冰期的成因,至今尚无统一确定的说法,但许多研究者认为可能与太阳系在银河系的运行周期有关。有的认为太阳运行到近银点区段时的光度最小,使行星变冷而形成地球上的大冰期;有的认为银河系中物质分布不均,太阳通过星际物质密度较大的地段时,降低了太阳的辐射能量而形成地球上的大冰期。

岩石的记载表明气候的变化。上新世是温暖时期,许多喜热的动植物开始迁移。然后,寒冷一点点地侵入温暖地带。

北冰洋的动物出现在更新世时期,如麝牛、长毛猛犸、毛犀牛、旅鼠等。北美、欧洲、亚洲都一样,寒冷在各处蔓延,蔓延了几千年,接着后退几千年,然后又开始蔓延,周而复始。严寒在欧洲蔓延到波罗的海沿岸,在大不列颠蔓延到泰晤士河,在北美蔓延到新英格兰的俄亥俄州。在几百年中,这些地方一直被冰雪所覆盖。海洋中大量的水被封锁在冰盖下,从而导致海岸线急剧下降,陆地的面积扩大了许多,原来是海底的地方暴露出来。

在二三百万年的更新世中,一共出现了四次冰期;两次冰期之间的间隔期是比较温暖的间冰期,冰川的覆盖范围比较小。同时,非洲频繁出现暴雨,表明北方属于冰期。

现在,我们在慢慢地走出寒冷,但接下来的温暖也不是持续不变的。冷暖反反复复,至今依然如此。例如,在苏格兰发现了二三千年前泥炭中的黑栎遗迹,但它所在的纬度现在什么都无法生长。这种不稳定的转暖可能会持续下去,也可能不会。

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