冰河巨象——剑齿象

剑齿象
拉丁学名:Stegodon,含义是“屋脊般的牙齿”
科学分类:长鼻目,剑齿象科
身高体重:体长8米,肩高3.8 4.3米,体重9-10吨
体型特征:高大粗壮,长牙发达且基部很近,象鼻甩向一侧
生存时期:晚中新世至更新世(距今600万年前~1万年前)
发现地:亚洲东部
生活环境:温暖森林

  • “黄河象”更名

在北京自然博物馆的古代哺乳动物展厅里,耸立着一座巨大的古代大象化石。它的肩高为3.8米,体长为8米,还有一对3.02米长的巨齿。它的身躯比起身旁的巨型犀牛毫不逊色。这是小学教科书中提到的“黄河象”,它属于剑齿象家族。

1973年1月,在甘肃省合水县的马连河畔,建造水电站的工人在挖沙河时发现了一些惊人的骨头。由于当地地质人员缺乏经验,它们最初被认为是白垩纪的恐龙化石。后来,专业人士在三百多万年前确定了古象。这些化石属于一头古老的雄象。其体型之大、完整程度之高在象类化石中都属罕见,这头大象后来被命名为“黄河剑齿象”。

后来,经过进一步的分析,研究人员认为它和1935年命名的师氏剑齿象没什么区别,应该就是同一种。根据学术命名法则,“黄河剑齿象”这个学名现在已经作废,不过依然可以俗称其为“黄河象”。师氏剑齿象的种名“师氏”是献给奥裔瑞典学者奥托·师丹斯基(Otto Zdansky)的,他曾于20世纪20~30年代与中国学者合作,在华夏大地上做了许多古兽、古人类化石的采集和研究工作。

北京自然博物馆展厅里的“黄河象”化石装架,这具化石非常著名。

剑齿象(左)与古菱齿象(右)臼齿的对比,可见剑齿象的臼齿凸起更明显,不如后者比较平坦、适合研磨硬草。

1994年,陕西旬邑县又发现了另一具师氏剑齿象化石,复原后的体长8.45米,肩高4.3米。它甚至比“黄河象”还大,重量可能超过10吨。

  • 长牙似剑,臼齿带棱

剑齿象最具视觉冲击力之处,当数它们粗长、弯曲、向前刺出的巨牙。有趣的是,这对长牙的末端朝两侧分开,基部却离得很近,几乎并在一起。在剑齿象活着的时候,不能像今天的大象一样把鼻子放在两颗长牙之间,而应该是把鼻子甩向一边的!

事实上,“剑齿象”命名并不是因为它们长有像剑一样的牙齿,而是因为它们在咀嚼食物的臼齿上有一道道棱状凸起,好像高耸的屋脊。这种牙齿比早期古象的牙齿更坚固耐磨。但是,与亚洲象,非洲象和猛犸象的高冠臼齿相比,剑齿象的臼齿齿冠相对较低,不适合研磨干草,而适合进食新鲜的树木和树叶。根据饮食习惯的判断,只要有剑齿象化石出土,就表明该地区曾经温暖湿润,森林茂盛。

剑齿象曾被认为是猛犸象,亚洲象和非洲象的祖先。然而,除了相似的外观之外,剑齿大象和现有的大象在牙齿和头骨的形状上有些不同。应该没有亲密的血缘关系。在分类方面,剑齿象通常是独立为一科。

剑齿象长而弯曲的门齿是非常明显的特征。

  • 冰河时代前的遗民

喜欢温暖潮湿森林的剑齿象是冰河时代之前的古老遗民。它们首次出现在600多万年前的中新世晚期,当时黄土高原仍然非常潮湿。在接下来的几百万年里,全球气候逐渐转冷和干燥。然而,南亚仍然保留着大量的热带和亚热带森林,剑齿象的血脉在这些地方继续存在。

事实上,剑齿大象可以说是亚洲的一种特有动物,在非洲只发现了少量有争议的牙齿化石。在更新世时期的中国南部,剑齿象,大熊猫,遗民等,构成了代表温暖森林生态的典型动物群。其中,分布最广,化石最多、繁衍最久的是东方剑齿象(S.orientalis)。它们的肩高可超过3米,臼齿上的横脊增加到7-13道。可以比他们的前辈们咀嚼更多样的植物。直到大约一万年前,最后一批东方剑齿象消失了,中国大陆上的剑齿象的辉煌历史也就结束了。

剑齿象复原模型,它们曾经是中国南方最常见的大型动物。

  • 被困海岛,身材缩水

在更新世时期,退缩的海平面将许多海峡变成了陆桥。今天日本的岛屿,印度尼西亚西部的岛屿,中国的海南岛和台湾岛当时与大陆相连,剑齿象也向岛屿进行了移民。当冰川融化海平面上升时,岛上的剑齿象就被困住,变得与世隔绝了。

看似平静祥和的岛屿生活就像诅咒一样,将剑齿变成了矮人。化石显示日本和印度尼西亚在冰河时代的剑齿象体型缩小,特别是印度尼西亚群岛上的大象大多不到2米高。与大陆亲属相比明显缩水,其中最小的松达剑齿象(S. sondaari)肩高不到1米,体重不到300千克,还没水牛大。松达剑齿象与后来出现的弗洛勒斯剑齿象(S.florensis,体重约850千克)都生活在印尼的弗洛勒斯岛上,这些“迷你版”的剑齿象被岛上的科莫多龙以及我们的近亲物种——“小矮人”弗洛勒斯人当成猎物。

困在岛上的大象变成了小象,属于生物进化的“岛屿侏儒”现象:由于岛上资源有限,岛上的大型动物在自然选择的法则下,其后代的体型往往在几十代之内,就会明显变小。矮种剑齿象以及“小矮人”的祖先,应该就是这么变矮的。

日本国立科学博物馆里的曙光剑齿象、东方剑齿象化石。由于生存资源有限,进入日本的剑齿象,在体型上逐渐“缩水”。

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