奔跑速度最快的掠食者——猎豹疾驰的秘密

尽管有据可查的数值为93千米每小时,但一头猎豹能达到的最快速度堪称传奇。猎豹的全身构造皆为速度服务。它们体格瘦削,胸廓狭窄,腿长而有力,心肺巨大。它们的肌肉中遍布着对于疾跑至关重要的快速收缩肌肉纤维,一半肌肉都分布在脊椎周围。猎豹的脊椎是所有大型猫科动物中最长最柔韧的,而这正是其速度快的关键原因所在。它能够支撑更快的步频以及近乎10米的步长。猎豹跨出的一步中,大半距离都处于凌空状态。

但拥有这样柔韧的脊椎也是要付出代价的:猎豹奔跑时,其身上最重的髋部和胸部不断移动,需要大量能量作为支撑。这就意味着它们只能保持这样的疾跑速度10秒。

猎豹的整个捕猎策略都围绕这10秒的限制制定。小型羚羊是它们的最爱,例如跳羚、黑斑羚和汤姆森瞪羚。这些羚羊的最快速度大致为77千米每小时——比猎豹慢,但仅当后者在疾跑时才是如此。因此猎豹的捕猎行动是否成功,取决于它们能否跟踪至达到自己能追杀到猎物的距离。这要求在极速追捕开始前,猎豹必须悄无声息地潜行至距猎物50米以内的地方。但凡再远一点的距离,它们都会在扳倒目标前泄劲。在非洲的矮草平原上——典型的猎豹栖息地——遮蔽物少之又少。因此一只猎豹要花上10~20分钟潜行,头部压低,呈半蹲伏姿势,向前爬行,或者先奔跑,然后突然停止,再次小心翼翼地前进,最后进入爆发式狂奔状态。

▲短跑高手。疾驰中的猎豹只用几秒便能追上它的目标——汤姆森瞪羚。相较于猎物,猎豹的速度更快,身体也更加敏捷,但如果它冲刺的距离过远,汤姆森瞪羚就能凭借耐力逃脱。

与在捕猎的过程中选择猎物的鬣狗和非洲野狗不同,猎豹从一开始就选好了要跟踪的目标,并且极少在追捕中途更改目标。由于经常消耗巨大的能量,猎豹需要捕食体积庞大的动物才能维持身体需求。但拥有适合短跑的身材的同时,它们也失去了如狮子或花豹一样将猎物一击致命的力量。当猎物失去平衡翻倒在地时,猎豹便用下颌抵住它的气管,使其窒息死亡。除了体积,猎豹选择猎物的最重要的考虑因素便是该动物的警觉性。被猎物发现之后,75%的情况下猎豹会放弃捕猎。因此经验不足的瞪羚幼崽就成了最受猎豹喜爱的猎物。汤姆森瞪羚群边缘处落单的几只警惕性较低的瞪羚也常常成为目标,而这些瞪羚通常为雄性。

开始冲刺后,猎豹的呼吸频率从60次每分钟飙升至150次每分钟,心脏的收缩扩张增加至50多次。但光有速度还不行,因为羚羊擅长“之”字形急转弯。只有从俯视的角度,你才能真正欣赏到猎豹有多么灵活。它们的后爪在追捕过程中呈张开状态,抓力强劲,但前爪会在一定程度上收缩,以便保持锋利,撕碎猎物。

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