来自捕食者的守护——白额雁对雪鸮的利用

5月,在阿拉斯加和加拿大的苔原上,白额雁夫妇们必须做出一个重要的决定:在哪里筑巢。在开阔的苔原上,既没有高木也没有树丛,实在无处藏身,因此它们没有别的选择,只能在地上筑巢。但筑巢地点的选择仍然是它们能否成功繁殖后代的关键。▲雌性雪鸮带着一只旅鼠飞回巢里,那是给小雪鸮的食物。一旦雏雁孵出,它们也会是一道佳肴。
▲在阿拉斯加苔原上,一只刚孵出来的雪鸮全然没有注意到附近有只白额雁正在回巢的路上。雪鸮护巢勇猛,狐狸与海鸥都无法靠近,白额雁夫妇因此借得了一片清静地。但雏雁破壳而出之日,就是地主收租之时。

凸起的土丘或斜坡能减少巢窝被水淹掉的概率,而且便于在相对平坦的苔原上观察周围的环境,发现像食肉猛禽、北极狐和海鸥等捕食者。雄性白额雁会积极地保护自己的巢,而夫妻合力通常就能把捕食者挡在海湾里了。此外还有另一种防御措施,能暂时保障蛋与雏雁的安全。

研究表明,有些白额雁夫妇会选择把巢筑在雪鸮的巢旁边,距离不过10米。刚孵出的雏雁是小雪鸮的最佳美食,那么白额雁为什么还要冒险把巢筑得那么近呢?权衡之下,优大于劣。雪鸮夫妇,特别是雄性雪鸮,会勇猛地捍卫自己的蛋不受狐狸和海鸥的侵袭。只要它们靠近鸮巢500米以内,雪鸮会反复俯冲袭击它们。所有附近正在孵蛋的白额雁都会得益于雪鸮的捍卫行为。这也算是一种保护,不过到雪鸮清算保护费时,可就不会跟白额雁商量着来了。

雪鸮蛋在6月中旬左右开始孵化,一般比白额雁早一到两周。要是天气不错的话,一只雪鸮就要养活多达11只幼鸮,这就意味着它必须不停地猎食。旅鼠是最好的食物,它们能为幼鸮提供大多数的营养。如果旅鼠数量众多,雪鸮夫妇会用它们堆满自己的巢。在长大到能独立活动以前,每只幼鸮得吃掉150多只旅鼠。而白额雁也是美食之一。

与雪鸮的孵化过程(分两次,外壳破裂比最终孵出会早两天以上)不同,雪雁会在24小时内完全破壳而出。现在,雪鸮开始注意到它们聒噪的邻居们了。以前雏雁还未孵出,有雪雁夫妇保护着,基本上都是安全的,因为成年雪鸮不太注意不怎么动的东西。但雏雁破壳而出后,雪雁夫妇就不得不为了它们的吃食饮水而忙前忙后了。

和刚出生没有视力、非常弱势的雪鸮不同,雪雁孵出后就能走、能游、能吃,但它们仍然完全依靠父母的保护。在寻水路上,雪雁夫妇会尽量把雏雁们护在一起,但还是会有一些掉了队。即便只有短短一小会儿,落单的雏雁也很容易变成雪鸮的美餐。

雪鸮能捕食雏雁的时期很短。每窝雏雁都会在几周内孵化,然后雪雁夫妇们就会联合起来加强保护,雌性雪雁负责陪伴雏雁出入,而雄性雪雁则负责保卫。多几双保持警惕的眼睛,就少一些在开阔环境中被雪鸮突袭的机会。

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