北极熊最喜爱的猎物——海豹

▲一只新生的白色环斑海豹幼崽趴在洞穴上方的冰面上,丝毫没有意识到一只北极熊正在慢慢地、悄悄地靠近它。北极熊接近猎物最大的挑战在于要做到无声无息。这对于一只大型动物来说是非常困难的。

▲海豹幼崽是北极熊的户外简易小食。这只才刚出生几天的幼崽已经能够游泳,它本有机会逃回妈妈为它搭建的冰下小窝,或在必要时穿过小窝的孔直接潜进海底。对于北极熊来说,这时最大的挑战就是要在海豹幼崽逃进海里之前一击打破冰面。

环斑海豹是北极熊最喜爱的食物,约占到它们食物总量的80%。这种北极海豹数量众多且分布广泛,总数超过700万只。同时,它们也是这里最小的海豹,甚至连幼熊都可以把它们解决掉。而具有决定性意义的是它们的生活方式。其他北极海豹在移动的浮冰上生活,然而环斑海豹却生活在靠近陆地的坚冰上。这种永久性的坚冰与陆地相连,即使在夏天也不会融化。

与其他北极海豹不同的是,环斑海豹的每个脚蹼上有5只锋利的爪子,这种“设计”使其在挖洞的同时还可以保留通气孔(其他海豹则要依靠移动的海冰上的气孔)。在冬天和早春的时候,海豹要在冰块和厚厚的积雪下挖出一个洞穴。冬天可以在洞穴里休息,春天可以在里面哺育小海豹。这样既能使它们免受北极寒风的摧残,又能避开北极熊的视线。

北极圈的冬日漆黑而漫长,大部分雄性北极熊和一些不在繁殖期的雌性北极熊不停地在冰冻的海洋上寻觅海豹。太阳已经是很遥远的记忆了,它也许只是地平线下的一缕微光。狂风怒号,气温降到了零下70摄氏度,冰面看上去毫无生机。在这样黑暗而毫无特征的世界里,北极熊要如何寻找猎物呢?一个用拉布拉多犬做的有趣的实验给出了答案。初春的时候,研究者们让一只拉布拉多犬闻了闻死去的海豹,然后在冰原上放开了它。研究者们感到惊奇的不仅仅是这只狗迅速地找到了藏在冰下的海豹洞穴,更让他们感到意外的是,藏在洞穴里的海豹数目竟如此众多,通气孔的密集程度也远远超出了他们的想象。每只海豹都会挖出5~6个不同的通气孔来迷惑捕食者。然而即便是在冬天,北极熊一旦找到一个被海豹占领的洞穴,就能抓到许多海豹。更令研究人员感到惊奇的是,狗竟然能闻到冰面下1 000多米的海豹的气味。这说明北极熊的嗅觉至少像狗一样灵敏。毕竟,对于北极熊来说,嗅觉代表了一切。

▲环斑海豹。所有海豹中个头最小的是环斑海豹。在加拿大努勒维特的巴伦岛上,一只年轻的环斑海豹正在冰面上晒太阳。它褪去了婴儿时期用于伪装的白色皮毛,换上了少年时期上黑下银的皮毛。海豹一周大的时候就会游泳了。而且为了躲避北极熊的追捕,它们还会潜水。这个年龄段的海豹已经不像婴儿期时那么容易被北极熊捕获了。

一只北极熊在海冰上慢慢悠悠地搜寻。它迎着风向前走去,又或者说,穿过风向前走去,这样有助于闻到猎物的气息。冰下的环斑海豹对细微的震动都很敏感。冰可以很好地传递声音和震动。冰面下的麦克风可以接收到400米以外的人类的脚步声。一旦感觉到北极熊的动静,海豹就会滑进海里。因此,北极熊在前进的时候必须格外谨慎,每一步都要落得非常轻。

一旦移动到海豹洞穴上方,北极熊就会慢慢把它们的重心移到后脚掌上,猛然起立全力砸向冰面。为了增加捕获海豹的概率,北极熊真的得一击即中。通常一只体形硕大、经验丰富的雄性北极熊一击就能成功。波弗特海上海豹的数目众多。针对那里的一项研究表明,在北极熊向海豹洞穴发起的556次进攻中,只有46次是成功的。对于大多数北极熊来说,冬天捕食成功的概率非常低。非繁殖期的雌性北极熊往往只能捡其他北极熊剩下的猎物吃。也许,要向海豹过冬的地洞发起冲击正是北极熊保持如此巨大体形的主要动力。

南极洲的威德尔氏海豹在很多方面都和环斑海豹非常相似。威德尔氏海豹比环斑海豹大得多,和环斑海豹一样,它们也要用牙齿在冰上留出小孔过冬。然而在春季繁衍的时候,它们却不会受到来自南极洲大陆上的捕食者的威胁(尽管在海里的豹海豹和虎鲸都会捕食威德尔氏海豹)。

格陵兰海豹和威德尔氏海豹都要用6周的时间给小海豹断奶,只不过二者之间的过程有所不同。北极的环斑海豹并不群居,每一对海豹都会留几个通气孔来迷惑它们的敌人。而坚冰下的威德尔氏海豹没有被捕食的压力,因此一般1只雄性海豹会和8~10只雌性海豹生活在一起,它们只保留一个通气孔。如果在南极冰下潜水,你会听到由一阵阵美妙的呼叫声组成的旋律,那是雄性海豹在守护它们的雌性伴侣和它们的通气孔。

与环斑海豹不同,威德尔氏海豹在冰面上无所畏惧,因此经常在外面一睡就是好几小时。北极的所有海豹幼崽都披着白色皮毛作为伪装,而南极的海豹幼崽却通常是黑色或灰色的。由于没有陆地上的天敌,南极洲的海豹和企鹅在冰上的生活显得更加惬意。

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