地球上体型最大的动物

▲一头25米长的蓝鲸在寻找磷虾。磷虾的群落可能很分散,因此蓝鲸必须不断前进。它们甚至有可能无法在繁殖区域内繁衍,而只能在行进过程中生产。流线型的身体对于节省能量和长途旅行来说十分有用,巨大的尾巴为它们提供了强有力的推动力。▲蓝鲸潜入水中,在磷虾群的残军中高速穿梭,它张开了像手风琴一样的“喉袋”,吞下的磷虾和海水比自己的体积还要大。海水通过蓝鲸口中悬挂着的像毛发一样的鲸须排出,同时,磷虾被过滤出来。尽管蓝鲸要游很长一段距离才能找到足够大的磷虾群,而且穿梭进食需要消耗大量的能量,但这种捕食方法非常高效,可以为蓝鲸补充90%的能量,支撑它们巨大的体形。

地球上已知的最大捕食者是蓝鲸,重达175吨。和其他巨型鲸类一样,蓝鲸也善于长途奔袭,不断地在大海里寻找自己所需的大量食物。许多巨鲸会在极地夏天的时候前往更高纬度的海域捕食,那时几乎持续不断的日照长昼使南极洲和北冰洋变成了最丰饶的海域。每年夏天,南极半岛海湾的宁静就会被上百头座头鲸打破。可是,到了冬天海面结冰以后,这些鲸又会回到温暖的海域去繁衍后代。它们向赤道方向洄游的距离可能长达8 000千米。当座头鲸抵达目的地的时候,贫乏的热带海水中的食物已经所剩无几了。

这些体形巨大、长途跋涉的海洋捕食者需要近乎完美的流线型身体来减少水的阻力。蓝鲸可能是世界上拥有最完美的流线型躯干的动物,相对纤细的身躯,长度接近30米。它们巨大的尾巴可以有效提供90%的推进力,比最好的轮船螺旋桨还要高效。它们短途冲刺时速度可以达到50千米每小时。座头鲸约18米长,身体的流线型不像蓝鲸那么完美,体形也比较短胖。但是它们拥有所有鲸类中最大的胸鳍,长达5米。因此座头鲸得以实现它们久负盛名的跃水。它们的胸鳍的前缘嵌着被称为结节的小包,可以改变胸鳍上方的水流方向,为其增加上升的力。

蓝鲸、座头鲸以及许多巨型鲸类最喜欢的食物都是磷虾。如果地球上最大的生物要依靠这种小型猎物为生,那么数目必须足够多才行。蓝鲸只吃磷虾,一头蓝鲸一天就可以吃掉4 000万只磷虾。幸运的是,尽管须鲸如此大量地吞食磷虾,磷虾依旧是海洋里数量最多的生物。虽然统计数据或多或少有些差别,但一般认为仅在南大洋中就有5亿多吨磷虾。然而即使这样,在广阔无垠的大洋里寻找磷虾仍然是一件十分困难的事情。没有人知道蓝鲸是怎样找到磷虾群的。蓝鲸似乎并不使用回声定位功能,尽管雄性在行进过程中似乎时有交流,但它们在捕食的时候通常都十分安静。对于这种沉默,一种可能的解释是为了听猎物的动静。确实,甲壳动物是出了名的聒噪,一大群虾那简直就是炸了锅。

即使鲸群发现了一大群磷虾,也未必会吃掉它们。蓝鲸和其他须鲸进化出了一种特殊的捕猎方式,叫冲刺式鲸吞。它们有宽松的铰接式颌部,喉咙处的褶皱可以充分扩张,使它们的口腔能张得特别大。因此它们仅凭口腔的一次开合,就能吃掉整群磷虾。只有从空中,你才能真正观察到蓝鲸整个外形上的变化。蓝鲸平时细长优美的身躯如今前面鼓了一个巨大的包,里面装满了数百升的海水与磷虾。一旦时机成熟,蓝鲸喉咙处的褶皱就会张开,用鲸须筛出磷虾,把海水重新注回到海里。对于一头鲸来说,这样一次冲刺式鲸吞需要消耗大量的能量,因此它们会放过那些不够密集的虾群,只为盛宴驻足。这一地球上最大的捕食者可是个挑剔的食客。

▲最深的一次呼吸。在水中完成了长达10分钟的冲刺式进食后,这头蓝鲸松了一口气。它呼出的气体有6米高。蓝鲸在高消耗的潜泳时很快会用光所有的氧气,所以它们最多只能在水下潜15分钟左右。

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