温带地区

横亘在热带和极圈中间的区域,就是地球的温带。在这里,你能看到北欧的草地和阔叶林,还能看到北美洲的大草原和针叶林。这里的太阳辐射没有热带地区多,但夏季依然温暖潮湿,年降水量能达到500~1500毫米。温带地区盛行季节性气候,生长在这里的动植物需要适应四季分明的气候。冬季气候非常恶劣,尤其是北部温带的冬季,绝大多数淡水都被封冻成了冰雪。

在欧洲,橡树、山毛榉、白蜡树和栗树等阔叶树成了野猪、鹿和松鼠的遮蔽所,森林结构也比热带地区更简单,仅有两层树冠,阳光可以轻易地穿透树木,照到灌木、花草和青苔遍生的森林地被上,令它们得以繁茂生长。如此多产的森林生态系统,平均每平方米能孕育3000克的生物量。

在北美洲,针叶林也很常见。其中最壮观的当属太平洋海岸的巨大红木林,温暖湿润的海岸气候在这里孕育出了地球上最高、最大的树木。

继续往北走,针叶林越来越常见。贯穿北美北部和欧亚大陆的针叶林带,被称为北方森林或泰加林。地球上每3株树木就有一株出于此,这里更是狼、山猫、麋鹿和驯鹿等动物的栖息地。这里的冬天漫长而严酷,大部分可用水都被冻成冰雪,冰冻期长达9个月。

旱季,博茨瓦纳的非洲象不顾尘土飞扬,艰苦跋涉,寻找远方的河流和水坑。年长的母象记得通往水源地的路线,所以象群通常是由它们带队。

季风卷起1.5千米高的沙尘暴,横穿撒哈拉沙漠。沙尘暴有可能横跨大西洋,甚至远达巴西,为亚马孙丛林“施肥”。

骞驴,又称西藏野驴。西藏野驴几乎只以草为食,与很多草原动物一样,它们的奔跑速度很快。夏季它们小规模聚居,冬季则会大量聚集到有草的地方。

春季冰雪终于开始融化时,由于永久冻土只有表层吸水,地面会迅速变成一片泽国。植物慢慢腐烂,酸性土壤会将植物生长所需的养分都锁在土中。短暂的生长季和恶劣的环境使得阔叶树根本无法存活,而针叶树却长势良好,因为针叶树锥状的树形和裹有蜡质的针状叶子,能够助其安然度过这里寒冷而干燥的冬天。这里的年均降水量仅有400~600毫米,部分地区甚至低至150毫米。这种降水量并不比有些半沙漠地区高,但在寒冷的环境下,因蒸发而损失的水分要少很多。不过这片北方森林每平方米的碳产量只有200~1500克,只有南方温暖地区阔叶林产量的一半。

在北美和欧亚大陆的广阔内陆上,你将体会到显著的大陆性气候。这里没有海洋的温和调节和水分滋润,所以冬天寒冷,夏天炎热干燥。树木在这样干涸的环境中难以适应,只能让位于广阔的温带草原。

在北半球,北美大草原上活跃着大量叉角羚、草原土拨鼠和少量残存的北美野牛群,这些野牛的数量曾一度多达几百万头;俄罗斯大草原上不久前还有大量赛加羚羊漫步其上。而南半球的南美潘帕斯草原和南非草原,和北半球的草原几乎完全如出一辙。同样的光照和雨水条件创造出环境相似的栖息地,就像镜像一样在赤道的南北两边分布开来。

温带草原的生产能力和赤道附近的热带草原差不多,都以一种坚韧的幸存者——草——为主。草对气温变化及缺水环境具有极强的忍耐力,已成为地球上数量最多的一种植物。如今,草已经覆盖了地球陆地面积的1/4,其养育的大型动物比其他任何类型的栖息地供养的都要多。

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